ম্যানচেস্টার সিটিকে উড়িয়ে চ্যাম্পিয়ন লেস্টার

6

গত মৌসুমের শেষভাগে ছন্দ হারিয়ে ফেলা লেস্টার সিটি নতুন মৌসুমের শুরুটা করল শিরোপা হাসিতে। ম্যানচেস্টার সিটিকে হারিয়ে এফএ কমিউনিটি শিল্ড জিতেছে ব্রেন্ডন রজার্সের দল। লন্ডনের ওয়েম্বলি স্টেডিয়ামে শনিবার মৌসুমের প্রথম শিরোপা লড়াইয়ে ১-০ গোলে জিতেছে লেস্টার। শেষ দিকে একমাত্র গোলটি করেন কেলেচি ইহেনাচো। আগের মৌসুমের প্রিমিয়ার লিগ চ্যাম্পিয়ন ও এফএ কাপ জয়ীর মধ্যে হয়ে থাকে এক ম্যাচের এই শিরোপা লড়াই। ৫০ বছর পর এই শিরোপা আবার জিতল লেস্টার।

গত মৌসুমে দারুণ খেলা ইলকাই গিনদোয়ান ম্যাচের শুরুতেই সিটিকে এগিয়ে নিতে পারতেন। তার বাঁকানো ফ্রি কিকে বল ক্রসবার ঘেঁষে জালে ঢুকতে যাওয়ার মুহূর্তে কোনোমতে ঠেকান গোলরক্ষক কাসপের স্মাইকেল। বিরতির ঠিক আগে গোল প্রায় পেয়েই যাচ্ছিল লেস্টার। ছয় গজ বক্সের মুখ থেকে জেমি ভার্ডির প্রচেষ্টা ছিল লক্ষ্যে, উল্টো দিকে ঝুঁকে থাকা সিটি গোলরক্ষক কোনোমতে বলে পা ছোঁয়ান, পোস্টে বাধা পায় লেস্টারের এগিয়ে যাওয়ার আশা। দ্বিতীয়ার্ধেও চলতে থাকে আক্রমণ-পাল্টা আক্রমণ।

তবে খুব বেশি নিশ্চিত সুযোগ মিলছিল না। আক্রমণের ধার বাড়াতে দুদিন আগে ‘রেকর্ড ট্রান্সফার ফিতে’ দলে আসা জ্যাক গ্রিলিশকে নামান সিটি কোচ পেপ গুয়ার্দিওলা। অভিষেকে ঝলমলে কিছু অবশ্য করতে পারেননি এই অ্যাটাকিং মিডফিল্ডার। গোলশূন্য ড্রয়েই নির্ধারিত সময় শেষের পথে ছিল, এমন সময় ৮৯তম মিনিটে ইহেনাচোকে ডি-বক্সে ফাউল করে বসেন ডিফেন্ডার নাথান আকে। পেনাল্টির বাঁশি বাজান রেফারি। জোরালো স্পট কিকে জয় নিশ্চিত করেন নাইজেরিয়ান ফরোয়ার্ড। পেনাল্টির সিদ্ধান্তে তীব্র প্রতিবাদ জানায় সিটির খেলোয়াড়রা। দলটির দুই খেলোয়াড় ফের্নানদিনিয়ো ও রুবেন দিয়াসকে হলুদ কার্ড দেখান রেফারি।

প্রিমিয়ার লিগে গতবার বেশ বড় ব্যবধান রেখে সিটি শিরোপা জিতলেও লেস্টারের বিপক্ষে তাদের তখনও ভুগতে হয়েছে। ওই আসরের শুরুতে গুয়ার্দিওলার দলকে তাদেরই মাঠে ৫-২ গোলে উড়িয়ে দিয়েছিল লেস্টার। দ্বিতীয় লেগে অবশ্য তাদের মাঠে ২-০ গোলে জিতে প্রতিশোধ নিয়েছিল সিটি। আর গত লিগে শীর্ষ চারে থেকে আসর শেষ করার দারুণ সম্ভাবনা জাগিয়েছিল লেস্টার। কিন্তু শেষে গিয়ে ছন্দ হারিয়ে বসে, শেষ পাঁচ রাউন্ডে তিনটিতে হেরে ও একটিতে ড্র করে আসর শেষ করে পাঁচ নম্বরে থেকে; হারায় চ্যাম্পিয়ন্স লিগের টিকেট। তবে লিগে ওই ছন্দপতনের মাঝেই চেলসিকে হারিয়ে জিতেছিল এফএ কাপ। তার সঙ্গে এবার যোগ হলো আরেকটি শিরোপা।